'Mora postojati računovodstvo': Bivši odvjetnik AT&T-a kaže da je tvrtka sustavno naplaćivala najpotrebitije škole

'Mora postojati računovodstvo': Bivši odvjetnik AT&T-a kaže da je tvrtka sustavno naplaćivala najpotrebitije škole

Theodore Marcus nekoć je bio interni odvjetnik za AT&T, zadužen za provjeru je li telekomunikacijski div preskupio školama i knjižnicama za internet i telefonske usluge.

Marcus je povjerovao da AT&T nije naplaćivao niske cijene propisane zakonom, zaveo je vladu u pogledu njezine usklađenosti s pravilima saveznog programa, a zatim je odbio njegovu zabrinutost. Nekoliko mjeseci prije nego što je napustio AT&T, Marcus je predao, kako je mislio, pogubne informacije, odvjetniku koji je tužio tvrtku, s očekivanjem da bi mogao sudjelovati u isplati ako tužba bude pobjednička.

Kao rezultat toga, AT&T sada optužuje Marcusa za 'šokantno' nedolično ponašanje i pokušava uvjeriti saveznog suca da zbog toga odbaci opsežnu tužbu. Budućnost slučaja ovisit će, dijelom, o tome hoće li savezni sud smatrati Marcusa zviždačem koji pokušava ispraviti nepravdu ili korporativnim odvjetnikom koji krši svoju dužnost prema bivšem poslodavcu.

Oglasna priča se nastavlja ispod oglasa

Marcus se nikada nije dogovorio da će imati koristi od neriješenih tužbi, u kojima se navodi previsoka naplata, i nije u redu za sudjelovanje u bilo kakvom prihodu. Ali on je bijesan, rekavši da je AT&T zloupotrijebio vladin program osmišljen da pomogne školama kojima je potrebna pomoć, te po prvi put javno iznosi detalje o svojim navodima.

'Nije bilo nikakvih posljedica za hrpu ljudi... koji nisu uspjeli učiniti ono što su trebali učiniti za program koji bi se trebao brinuti o siromašnoj djeci', rekao je u intervjuu za The Washington Post. “To je ono što me pokreće. Ovo su jadna crna i smeđa djeca i ne mogu se sami snaći i morate učiniti ono što je ispravno. Mora postojati računovodstvo.”

Dotični program, nazvan E-Rate, odobrio je Kongres, a postavila ga je Federalna komisija za komunikacije 1996. godine kako bi pomogla u povezivanju škola i knjižnica s telekomunikacijskim uslugama, uključujući ono što je tada bio u porastu Internet. Korisnici Telekoma plaćaju malu naknadu na svaki telefonski račun u fond koji osigurava subvencije, uz veću pomoć za najsiromašnije škole. U prošloj godini, dok je pandemija koronavirusa prisilila milijune djece na učenje na daljinu, kreatori politike razmišljali su o proširenju programa na internetske veze u domovima učenika.

'Nacionalna kriza': Milijuni nepovezanih studenata su ostavljeni

E-Rate je telekomunikacijskim tvrtkama donio milijarde dolara prihoda, ali ima i jednu zamku: morali su naplatiti ono što zakon naziva 'najnižom odgovarajućom cijenom' ili LCP, definiranom kao ne više od onoga što plaćaju slični korisnici. To je zeznuta računica, jer nema dva identična ugovora. Prijevoznici su odgovorni za potvrdu da su u skladu.

Oglasna priča se nastavlja ispod oglasa

Gotovo dva desetljeća, uključujući razdoblje kada je Marcus bio u AT&T-u, program je morao odbijati škole jer mu je nedostajalo sredstava za pokrivanje svih njihovih zahtjeva. Počevši od 2015. godine, vlada je udvostručila fond na oko 4 milijarde dolara godišnje, što je više nego dovoljno za nadoknadu svih kandidata koji ispunjavaju uvjete. U 2020. subvencije E-Rate pokrile su 2,9 milijardi dolara internetskih troškova za više od 21.000 škola i knjižnica.

Ako je obrazac preskupih troškova koji su Marcus i drugi tvrdili istinit, telekomunikacioni div je stotine školskih okruga u cijeloj zemlji uskratio milijuna dolara koje su mogli iskoristiti za troškove obrazovanja. Ograničeni novac u fondu E-Rate u to je vrijeme mogao financirati uslugu većem broju zajednica.

U izjavi, Fletcher Cook, glasnogovornik AT&T-a, rekao je da se tvrtka uvijek pridržavala pravila o najnižim cijenama. Optužio je Marcusa da je izazvao zabrinutost nakon loše ocjene rada i da nije dobio poziciju koju je tražio. AT&T je također primijetio da je američka vlada odbila intervenirati u tužbe zbog navodnih previsokih troškova i rekao je da su interni pregledi otkrili da tvrtka nije učinila ništa loše.

Oglasna priča se nastavlja ispod oglasa

Glasnogovornik je Marcusovu tvrdnju da su postupci AT&T-a povrijedili djecu koja žive u siromaštvu nazvao 'neutemeljenim i uvredljivim'.

“Mi se pridržavamo pravila E-Rate programa i nema dokaza koji podržavaju ove apsurdne tvrdnje”, rekao je Cook.

Marcus je rekao da je loša ocjena rada došla nakon što je interno postavio pitanja i da mu AT&T nikada nije uskratio poziciju koju je tražio.

Marcusove tvrdnje također postavljaju pitanja o ulozi vlade i odgovoru, budući da je za ove optužbe znala više od desetljeća. Godinama su savezni regulatori oklijevali rješavati moguće zlouporabe od strane telekomunikacijskih tvrtki, čak i dok su istraživale škole zbog mogućih prijevara u programu, rekao je Tom Wheeler, koji je bio predsjednik FCC-a od 2013. do 2017. godine.

Priča se nastavlja ispod oglasa

“Kako bi potaknuli telefonske tvrtke da se povežu, svi su jednostavno zanemarili pravilo najniže cijene”, rekao je Wheeler. Vlada to, dodao je, 'nikada nije provodila, jer se smatralo da to obeshrabruje tvrtke'.

U izjavi, Jessica Rosenworcel, nova v.d.predsjednica FCC-a, rekla je da bi agencija trebala učiniti više kako bi osigurala školama pristup pristupačnim internetskim uslugama.

“Jasno je,” rekla je, “da u budućnosti moramo agresivno nadzirati poštivanje naših pravila i, gdje je potrebno, udvostručiti naše kontrole kako bismo zaštitili integritet ovog vitalnog programa.”

Nedostatak linije za spašavanje: savezni napor da pomogne Amerikancima s niskim primanjima da plate svoje telefonske račune propao je usred pandemije

Unutar tvrtke sumnje rastu

Marcus, 57, odrastao je u Indiani i preselio se u Distrikt kada je imao 10 godina. Obitelj, koja je imala financijske probleme, sletjela je u kuću koja je pripadala Marcusovom ujaku u četvrti Columbia Heights.

Priča se nastavlja ispod oglasa

Marcus kaže da je dobio dobro obrazovanje u katoličkoj školi, da im se otac na kraju pridružio u D.C.-u i da je primljen na Sveučilište Virginia. Godine 1991. diplomirao je pravo na Sveučilištu Texas u Austinu.

Godine 2000. postao je interni odvjetnik za BellSouth, preteču AT&T-a. Bio je dio tima koji je upravljao pozicijama savezne politike tvrtke i predstavljao je AT&T regulatorima u FCC-u.

2008. konzultant iz Wisconsina po imenu Todd Heath podnio je tužbu protiv AT&T-a, a Marcus je zamoljen da to ispita. AT&T je opisao Marcusa kao svoju 'pravnu osobu' u svom odgovoru na Heathovu tužbu i druge probleme E-Rate.

Priča se nastavlja ispod oglasa

Heath je zarađivao za život pomažući školskim okruzima da shvate jesu li preplatili usluge i, ako jesu, dobiju povrat novca. Primijetio je da neki od njegovih klijenata plaćaju daleko više od drugih za u biti iste usluge, te je podnio saveznu tužbu protiv Wisconsin Bella, odjela AT&T-a.

Heath je postao ono što se naziva qui tam tužitelj, što znači da tuži u ime vlade prema saveznom zakonu o lažnim potraživanjima, osmišljenom da iskorijeni pokušaje prijevare vlade. Ako pobijedi, on će prikupiti dio nagodbe.

Heathovi dokumenti navode da AT&T nije stvorio metodu za određivanje najniže cijene sve do 2009., 13 godina nakon početka E-Rate. Tvrdi da je svaki zahtjev podnesen vladi za nadoknadu između 1997. i 2009. bio lažan i da, iako je trošak teško izračunati, on je 'barem' u stotinama milijuna dolara.

90-godišnji muškarac potrošio je 10.000 dolara na reklame žaleći se na spor internet. Privukao je pažnju AT&T-a.

Nakon što je pregledao Heathove navode, Marcus je rekao da je zaključio da se tvrtka nije pridržavala pravila o najnižim cijenama i da je o tome dovela savezne istražitelje u zabludu. Kasnije se uzbunio kada su, kako je rekao, čelnici AT&T-a odbacili njegovu zabrinutost.

Priča se nastavlja ispod oglasa

Ispričao je događaje koji su ga doveli do ovih zaključaka u intervjuima za The Post i kroz kronologiju od 47 stranica koju je napisao 2011. Post je također pregledao kopije internih AT&T bilješki i e-mailova u Marcusovom posjedu, kao i zapise uključujući sudske podneske i dokazni predmeti tužbe.

Godine 2008. Marcus je prisustvovao sastanku u Dallasu o programu E-Rate, tijekom kojeg se nije raspravljalo o pravilu o cijenama, rekao je. Na ovom sastanku, službenici AT&T-a podijelili su dokument o obuci na 61 stranici za zaposlenike koji rade na E-Rateu koji nije uključivao niti jedan spomen zahtjeva za najnižu odgovarajuću cijenu. Marcus je zadržao dokument.

U svom priopćenju AT&T je potvrdio središnju tvrdnju protiv tvrtke - da godinama nije obučavala svoje zaposlenike o tome kako se pridržavati pravila o najnižim cijenama. Cook, glasnogovornik AT&T-a, rekao je da je to zato što vlada nije dala smjernice za poštivanje toga do 2012. godine.

Priča se nastavlja ispod oglasa

Cook je rekao da je 2009., nakon što su Heathove optužbe iznijete, tvrtka počela obučavati zaposlenike da ponude najnižu odgovarajuću cijenu. Prije toga, rekao je, AT&T je odredio cijene u skladu s odjeljkom 202(a) Zakona o telekomunikacijama, koji općenito zabranjuje diskriminaciju u određivanju cijena.

Neki stručnjaci doveli su u pitanje ovo obrazloženje, rekavši da je pravilo o najnižoj cijeni strože i konkretnije od odredbi o nediskriminaciji, te da pravilo pokriva internetske usluge, dok odredbe o nediskriminaciji ne.

“Najniža odgovarajuća cijena zasebno je pravilo s vlastitim provedbenim posljedicama”, rekao je John Windhausen Jr., osnivač i izvršni direktor Koalicije za širokopojasne usluge škola, zdravlja i knjižnica.

Marcus je također postao zabrinut zbog savezne istrage potencijalne prijevare u Indiani. U prosincu 2008. FCC je poslao AT&T-u uvjete predložene nagodbe, prema kojima je tvrtka morala dokumentirati da je u skladu s pravilom o najnižim cijenama u državi, rekao je Marcus.

AT&T je rekao da je nagodba dovela do godišnjih revizija koje su utvrdile da je tvrtka u skladu s pravilom o cijenama.

Predložena nagodba izazvala je pomutnju unutar tvrtke, rekao je Marcus. Činilo mu se da gotovo nitko nije upoznat s pravilom o cijenama i brinuo se da ga AT&T nije slijedio.

Marcus je bio posebno zabrinut jer je, braneći AT&T, rekao da su dužnosnici tvrtke rekli istražiteljima da je naplaćivala odgovarajuće cijene u skladu sa zahtjevom za najnižu cijenu. Sada se bojao da se AT&T lažno predstavio uredu američkog državnog odvjetnika.

U rujnu 2009. Marcus je vodio internu istragu s ciljem otkrivanja jesu li zaposlenici AT&T-a na prvim linijama E-Rate ugovora znali za pravilo najniže cijene.

Pregledom je utvrđeno da nekoliko zaposlenika koji su proveli više od desetljeća radeći na poslovima E-Rate za škole i knjižnice nisu poznavali pravilo najniže cijene, prema bilješkama koje je Marcus rekao da su ih odvjetnici AT&T-a koji su bili prisutni na intervjuima i pregledali Pošta. Dva dugogodišnja voditelja prodaje nikada nisu čula izraz 'najniža odgovarajuća cijena', ali su pretpostavili da je to nešto za što će biti odgovoran odjel za cijene, pokazuju bilješke.

Video: Premošćivanje širokopojasnog jaza s izvršnim direktorom AT&T-a Johnom Stankeyjem

Post je neovisno locirao i intervjuirao tri bivša zaposlenika AT&T-a koji su radili na E-Rate ugovorima u različito vrijeme u posljednja dva desetljeća i otkrili da nemaju zajedničko razumijevanje pravila najniže cijene i načina na koji ga je tvrtka trebala implementirati.

Jedna od njih, koja je u AT&T-u počela raditi nakon 2009. godine, rekla je da je obučena o pravilu najniže cijene, ali da nije svjesna bilo kakvog zahtjeva za procjenom da li se jednoj školi naplaćuje više od druge.

Do 2010. godine, neki školski okrugi diljem zemlje probudili su se s problemom prekomjernog punjenja. U kolovozu te godine revizori javnih škola u Detroitu izvijestili su da je AT&T prekomjerno naplatio okrug za najmanje 2,8 milijuna dolara tijekom pet godina i naplatio stotine tisuća dolara državnih poreza školskom sustavu oslobođenom poreza.

AT&T je rekao da je internom istragom utvrđeno da tvrtka nije prenaplatila škole u Detroitu, ali je odbila dati kopiju nalaza.

Marcus je rekao da je do 2011. postao frustriran i uvjeren da tvrtka nije bila iskrena s vladom o njezinoj usklađenosti s pravilom najniže cijene tijekom istrage u Indiani. On je to smatrao potencijalnim zločinom i svoju zabrinutost iznio je Wayneu Wattsu, tadašnjem glavnom savjetniku AT&T-a. Watts je rekao Marcusu u e-poruci da traži vanjsku odvjetničku tvrtku da istraži stvar.

Wattsa nije bilo moguće dobiti za komentar.

Dva mjeseca kasnije, tvrtka je obavijestila Marcusa putem e-pošte da je istraga zaključena bez pronalaženja 'bilo kakvog nezakonitog ili neetičkog čina' od strane AT&T-a.

AT&T je potvrdio da je angažirao vanjsku tvrtku za istragu i rekao da je tvrtka 'zaključila da nije došlo do kršenja zakona ili etičkih obveza odvjetnika'.

'Uvijek smo istiniti i točni u našim izjavama američkom državnom odvjetništvu ili bilo kojoj drugoj agenciji', rekla je tvrtka, odbijajući podijeliti dokumentaciju o nalazima istrage.

Marcus je rekao da je nakon primitka e-pošte razgovarao s Billom Drexelom, tada višim potpredsjednikom u AT&T-u, o istrazi i je li AT&T bio dužan ispraviti zapis sa saveznim tužiteljima u istrazi u Indiani, jer im je AT&T rekao da je tvrtka u usklađenost s pravilima o cijenama u to vrijeme. Rekao je da mu je Drexel rekao da tvrtka nema 'afirmativnu dužnost otkriti' ništa tužiteljima. Drexel je odbio komentirati.

Ogorčen, Marcus je razmišljao da svoje navode iznese izvan tvrtke.

Milijarde dolara, uz oskudno ispitivanje

Godinama su savezni regulatori učinili malo da provedu pravila programa E-Rate, čak i usred sve većeg broja dokaza o prijevari i zloupotrebi. Vladini nadzorni organi rekli su da je E-Rate osjetljiv na prijevaru jer se oslanja na telekomunikacijske tvrtke koje će sami potvrditi da nude tražene niske cijene.

U rujnu je Vladin ured za odgovornost preporučio da FCC podvrgne službenom pregledu kontrola prijevara, nešto što se agencija više puta obvezala učiniti, ali nije.

Glasnogovornica FCC-a rekla je da Komisija ozbiljno shvaća svoju obvezu otklanjanja prijevare i zlouporabe te da ima 'robustan' program za upravljanje tim rizicima. Rekla je da je komisija počela provoditi preporuke GAO-a.

Biden, najviši demokrati postavili su temelje za više milijardi dolara vrijedan poticaj za jačanje širokopojasnog pristupa u SAD-u

Najjasniji napor savezne vlade da provede pravilo o najnižim cijenama došao je 2016., kada je FCC izdao ovršnu akciju protiv AT&T-a. Agencija je tvrdila da je tvrtka naplatila dva javna školska okruga na području Orlanda do šest puta više nego što je naplaćivala konzorcij drugih javnih škola i knjižnica u cijeloj državi na Floridi.

Agencija je preporučila kaznu od 106.425 dolara za 'namjerno' kršenje pravila o najnižoj cijeni. E-poruke koje je AT&T dostavio kao dio FCC-ovog slučaja pokazale su da je tvrtka znala da škole ispunjavaju uvjete za nižu stopu, ali ih je svejedno prenaplatila.

AT&T se žalio na odluku, tvrdeći da je vlada za mjesec dana propustila svoj jednogodišnji rok za pronalaženje tvrtki koje krše zakon. Tvrtka je također rekla da su dva školska okruga Floride slobodno odabrala da se ne pridruže konzorciju na razini cijele države kada bi im to dalo nižu stopu. 'Uvjereni smo da bismo pobijedili da FCC nije odbacio slučaj', rekao je AT&T.

FCC je planirao upotrijebiti slučaj kako bi AT&T smatrao odgovornim za svoje školske cijene i postavio primjer koji bi telekomunikacijske tvrtke morale slijediti u cijeloj zemlji, rekao je Travis LeBlanc, bivši šef ureda za provedbu FCC-a, koji je vodio istragu. No, nekoliko mjeseci nakon što je naredba izdana, Donald Trump je izabran za predsjednika, a republikanac koji se smatra prijateljskim prema telekomunikacijskoj industriji preuzeo je ulogu predsjednika FCC-a. Ajit Pai, bivši izvršni direktor Verizona, bio je u narudžbi četiri godine prije nego što ju je otkazao prošle godine. Složio se s AT&T-om da je istekao rok zastare.

Pai je pitanja uputila predstavniku, koji je odbio komentirati.

Geoffrey Starks, jedan od dvaju demokratskih povjerenika FCC-a, rekao je tada da problemi s proračunom s kojima su se mnoge škole suočile tijekom pandemije koronavirusa naglašavaju zašto bi vlada trebala učiniti više kako bi osigurala da plaćaju niske cijene internetskih usluga.

“Ne slažem se s današnjim ishodom, ali želim naglasiti koliko je još potrebno učiniti kako bi najniže odgovarajuće pravilo cijene dobilo zube koje mu treba”, napisao je.

Prosipanje tajni

Vidjevši malo nade da će promijeniti AT&T iznutra, Marcus je napustio posao 2011. Zakleo se da će tvrtku smatrati odgovornom za ono što je smatrao štetnim postupanjem prema stotinama škola.

Mjesec dana prije odlaska odnio je interne dokumente o obuci AT&T-a i drugi materijal Scottu Shepherdu, odvjetniku koji je tada zastupao Todda Heatha, koji je tužio AT&T zbog cijena u Wisconsinu. Marcus je zatražio pravni savjet od Shepherda i razgovarao s njim o tome da postane tiha strana u tužbi ili da podnese novu, te sudjeluje u svim prihodima ako slučaj uspije, rekao je Marcus.

Heath je odbio komentirati, rekao je jedan od njegovih odvjetnika. Shepherd je odbio komentirati, rekao je njegov odvjetnik.

Ubrzo nakon što se sastao sa Shepherdom, Marcus je pokušao iznijeti informaciju odvjetniku Ministarstva pravosuđa koji je radio na tim pitanjima. Rekao je da mu je rečeno da odjel ne može prihvatiti tu informaciju zbog ograničenja povjerljivosti odvjetnika i klijenta. Glasnogovornica Ministarstva pravosuđa odbila je komentirati.

Kasnije te godine, Heath je podnio drugu, širu tužbu, u kojoj je tvrdio da je AT&T zanemario pravilo niskih cijena u 17 država i tri velika grada. Kao dokaz je naveo slajdove za obuku koje je Marcus dobio na tom sastanku u Dallasu, a u kojima se ne spominje pravilo niske cijene.

Marcus nije stranka u odijelima koji su sada na čekanju. Ali AT&T koristi njegove postupke kako bi pokušao uvjeriti saveznog suca da odbaci tužbu više država. Tvrtka tvrdi da je Marcus pogriješio što je podijelio interne dokumente i da je Heath pogriješio što ih je koristio u svom slučaju.

U rujnu je AT&T odlučio odbaciti slučaj, rekavši da se tužitelj oslanjao na informacije koje su neetički dobivene od Marcusa. Otkrivanje je u tijeku, a Marcus je nedavno svrgnut. Savezni sudac još nije odlučio o zahtjevu za odbacivanje.

'Ovo je šokantan slučaj nedoličnog ponašanja odvjetnika', navodi AT&T u svom zahtjevu. Marcus je rekao da su ga optužbe AT&T-a protiv njega dovoljno uznemirile da svoje pritužbe iznese u javnost.

Slučaj sada ovisi o tome hoće li sudac odbaciti tužbu na temelju navoda AT&T-a o Marcusovom ponašanju.

Privilegija odvjetnik-klijent obično brani odvjetnicima da otkriju sve što nauče u komunikaciji s klijentom. Međutim, američki zakoni i etički kodeksi odvjetnika čine iznimku za sve informacije koje saznaju od klijenta za kojeg se čini da je počinio kazneno djelo, rekao je Dennis Ventry, profesor prava na Kalifornijskom sveučilištu na Pravnom fakultetu Davis.

Marcus je sada odvjetnik u FCC-u, radi u području koje nije povezano s E-Rate. U svom domu u Spotsylvaniji, Va., na nekoliko koraka od mjesta bojnog polja u građanskom ratu, on čuva hrpu bilješki koje dokumentira svoje vrijeme u AT&T-u, nedavno ih izvlači i širi po stolu u blagovaonici kako bi ih novinar pregledao.

Rekao je da se nada da će stavljanjem svoje priče u zapisnik osvijetliti AT&T i kako je prošla nekažnjeno.

“Ljudi ne vjeruju ako ne navedete svoje ime i ne riskirate”, rekao je Marcus. 'Dakle, stavljam svoje ime na to i preuzimam rizik.'